Tekst og foto: David K Andersen

Det drar seg til – når Rally Monte Carlo starter 2017-sesongen i januar, er endelig Toyota tilbake i Rally-VM. På Paris-utstillingen viste Toyota-sjef Akio Toyoda og teamsjef Tommi Mäkinen frem Yaris WRC. Sammen med Microsoft skal de dessuten sørge for at du og jeg får merke rallysatsingen i vanlige gatebiler.

Jeg sitter på en hvit stol midt i Toyotas stand på Paris-utstillingen og venter på at pressekonferansen skal starte. Informasjonssjef i Toyota Norge, Espen Olsen, har sendt meg en melding og sagt jeg bør ta en tur. Ting som vil interessere meg er på gang. Han skal få rett.

En stemme kommer på høyttaleren og annonserer at det er ett minutt til pressekonferansen starter. Snart senkes lyset og det telles ned. Så smeller det. Fra et lydanlegg av konsert-dimensjoner eksploderer hallen i skrikende motorlyd fra LeMans-raceren TS050, Yaris WRC og mange andre racingbiler. En sikkert 30 meter lang storskjerm på scenen viser Nürburgring, rallyveier, La Sarthe.

Det hele kulminerer med en enda høyere lyd. Filmen tones ned ogYaris WRC kjører for egen maskin ut på scenen. Det jomer i hallen. Et lite sekund er man plutselig midt i rallyskogen.

Opplevelsen er imponerende, og som motorsport-mann blir jeg rett og slett glad og imponert over at det er dette Toyota gjør på den store Paris-utstillingen. De kunne rullet ut en Prius liksom. Ikke at det er noe galt med den, men du skjønner hva jeg mener.

Toppsjef i Toyota, Akio Toyoda, er det vi på godt norsk kaller et bensinhode. Mannen har rett og slett bildilla, og høyest på lista står motorsport. Det er faktisk han som kjører en del av bilene på filmen. Det var sånn han traff rallyteamets sjef Tommi Mäkinen, firedobbel verdensmester i rally. Nå står de plutselig på scenen begge to.

Toyoda sier ikke så mye om selve bilen. Den vet vi egentlig det meste om fra før. Eller det vil si, vi vet vel omtrent så mye vi noen gang kommer til å få vite. Man går jo sjelden i detalj om hemmelighetene under skallet som skal sørge for å gjøre løpsbiler konkurransedyktige.

Det er nye regler i WRC kommende år. Flere hestekrefter (rundt 380), bredere biler, aktive differensialer og betydelig løsere reglement for aerodynamikk. Yaris WRC er bygget for dette, og Mäkinen sier Toyota skal være konkurransedyktige tidlig. Så har de også testet og utviklet bilen i to år.

Toyoda er opptatt av å fortelle om det nye partnerskapet som er inngått mellom Toyotas motorsport-divisjon Gazoo Racing og Microsoft. Toyota-sjefen vil nemlig mer enn å vinne WRC. Han vil at kunnskapen selskapet tilegner seg gjennom rally, som tross alt er den motorsporten som står vanlige biler og veier nærmest, skal kunne brukes til å utvikle gatebiler med bedre teknologi, kjøreegenskaper og kjøreglede.

Microsoft, som allerede har jobbet mye sammen med Toyota, skal hjelpe til med å samle og overføre data og teknologi fra motorsport til vanlige biler. Et eget delings-system for informasjon skal etableres. Microsoft skal også bidra til kommunikasjonen med oss som følger WRC gjennom nye måter å la oss ta del i løpene på.

Samarbeidet går dessuten over på den autonome delen av Toyotas fremtid. 14,2 milliarder kilometer er testkjørt i forbindelse med selvkjørende teknologi, og Toyoda sier merket er godt på vei med utviklingen.

Satsingen er todelt. På den ene siden videreutvikles systemene som eksisterer i dag (Toyota Safety Sense) hvor føreren får hjelp i spesielle situasjoner for å unngå ulykker. Guardian Mode kaller de dette.

Den andre siden, Chaffeur Mode, er helt selvkjørende biler. Kjøretøy hvor du kan lene deg tilbake og lese avisen mens bilen tar seg av alt. Det var forresten interessant at Toyoda i denne forbindelsen tok opp hvilke muligheter til forbedret mobilitet denne teknologien kommer til å gi mennesker med ulike funksjonshemminger. Et godt poeng vi sjelden tenker over i alt snakk om autonome biler for tiden.

Tilbake til rally, blir ved siden av Microsoft, også Michelin, DMG Mori og Panasonic partnere på sponsorsiden. Fører-lineupen er såvidt jeg vet ikke i boks ennå, så vi er spente på å se hvem som skal sitte bak rattet når kommende sesong etterhvert sparkes i gang. Med så sterkt engasjement og forpliktelse til satsingen i WRC, gleder vi oss til å følge med videre og ikke minst til hva dette de kommende årene vil bringe med seg for Toyotas vanlige gatebiler.

PS: Sjekk sidespeilene og bakvingen! Klar for Formel 1 på grus?