Mer brutalt, spektakulært, spennende og heftig enn noen gang: Rally-VM har funnet formen, og det toppes denne helgen. Bli med til Finland og Formel 1 på grus.

Av David K Andersen

Etter 7 kjørte fartsetapper i årets utgave av Rally Finland, var avstanden mellom første og fjerdeplass 1,6 sekund. Gutta har altså kjørt så fort de bare makter i tilsammen 46 minutter på svingete grusveier, og det skiller mindre fra første til fjerdeplass enn hva lovlig avstand til bilen foran ute i trafikken er.

Fortsetter vi å bruke SS7 som eksempel, ble den 20,04 km lange skogsbilveien vunnet av Jari-Matti Latvala i Toyota med tiden 9 minutter og 45,7 sekunder. Esapekka Lappi og Kris Meeke i henholdsvis Citroën og Toyota, kjørte 0,1 sekund saktere.

Det er mindre enn avstanden mellom de tre beste i en gjennomsnittlig Formel 1-kvalifisering. Og da snakker vi altså 20 km grusvei som kjøres én gang i året, versus asfaltbane på omtrent 4-7 km – som kjøres runde på runde.

I skrivende stund, er 15 av 23 fartsprøver i løpet kjørt. På 6 av dem, er avstanden mellom beste og nest beste tid, 0,1 sekund eller mindre.

Her er det altså ytelser og egenskaper i bilene som nesten overgår fatteevne, og ikke minst kompetansenivå hos førerne som faktisk ikke er mulig å forstå. Virkelig ikke.

Sterk innsats fra Andreas Mikkelsen i årets Rally Finland

Tallene sier også mye om ståa i WRC for tiden. Nå er riktignok Toyota et lite hakk vassere og favoritter i dette løpet – dette er deres hjemmebane og bilene er utviklet og testet på veier i Rally Finlands nabolag. Men like fullt: Alle fire merkene er med i toppen.

Så langt denne sesongen har både Citroën, Toyota og Hyundai vunnet løp. Ford har ennå ikke klart det i 2019, men du skal ikke lenger tilbake enn til høsten i fjor for å finne deres siste seier.

Hvem som vinner løpet er sjelden avgjort før siste fartsprøve er kjørt på søndag, så spenningen holder seg gjennom hele helgen, og toppes på slutten av løpet.

Vi snakket med Toyota-fører Jari-Matti Latvala, og han understreker: -Jeg må si rally er i en veldig veldig god periode for tiden. Bilene er raske, ser tøffe ut og låter heftig – WRC har gjort mye riktig de siste årene.

En annen del av suksesshistorien, er WRC+ – tjenesten som koster en tusenlapp eller så i året, og som lar deg følge alle løpene direkte på telefon, nettbrett, data eller nett-TV. Her har du rallyradio, direktesendt TV fra de fleste fartsetappene, live studio-sending med gjester og intervjuer, resultatservice hvor du kan følge hver enkelt bil gjennom alle prøver og det hele.

Ulike førere og biler på seierspallen fra løp til løp, sammen med høyt spenningsnivå med tett kniving, og heftige superraske biler, faller svært vellykket sammen med den glimrende dekningen, som tar hele løpet og all spenningen med inn i stua hjemme.

-Rally har alltid hatt dette potensialet, sier Latvala. -Men det har i motsetning til i Formel 1, vært umulig å få det til i praksis før nå – med WRC+. Det er virkelig en boost for sporten.

Jari-Matti Latvala
Prestisje og spenning

Rally Finland, tidligere kalt 1000 Lakes Rally, er det raskeste løpet i sesongen. Veiene er bredere og svingene mindre knappe enn noe annet sted. Samtidig er det tett mellom svinger, blinde bakketopper og høydeforskjeller som gir spektakulære hopp.

Løpet har aner helt tilbake til 50-tallet, og da VM i rally for første gang ble arrangert i 1973, var selvfølgelig dette en av rundene. De høye hastighetene og krevende veiene, har gjort det kjent for å være nærmest umulig å vinne, med mindre du kommer fra Finland eller Sverige. Bare 7 førere fra ikke-nordiske land har vunnet det gjennom historien.

Mellom 2 og 300 000 tilskuere finner veien til løpet hvert år, og sammen med de finske førernes overlegenhet generelt, og den enorme prestisjen det er å vinne løpet, er spenningen stor i forkant.

-Monte Carlo og Finland, er det løpene hvor jeg er mest nervøs før start, sier Latvala. Dette er løpene alle ønsker å vinne, og jeg begynte allerede å kjenne på spenningen forrige helg. Men den gir meg også en boost – dette er hjemmeløpet mitt og jeg vil veldig gjerne vinne, sier han.

Ott Tänak

Team-kamerat i Toyota og fjorårsvinner Ott Tänak er ikke i tvil: -Finland er årets høydepunkt. Det er raskest, og et rent fører-løp. De fine veiene er relativt snille mot bilene, så det er opp til hvem som er den raskeste føreren.

-Men du må ha vært her før, sier han. -Du må ha erfaring for å takle alle hoppene – måten du må planlegge kjøringen på i forkant så du lander med nesa i riktig retning blant annet. Når alt fungerer, er det virkelig en nytelse å kjøre her. Men marginene er selvfølgelig små – det er vanskelig å ha en liten avkjøring i dette løpet, smiler han.

Også Kris Meeke, som vant her i 2016 og er en av de beryktede 7 ikke-nordiske, sier avstanden mellom glede og det motsatte, er liten. -Hvis du har selvtillit og føler deg bra, og bilen gjør det du vil så du får den gode flyten, kan du virkelig satse. Og da er det ikke noe sted i verden det er mer tilfredsstillende å kjøre en rallybil.

Opplevelse

For oss som har fulgt med på rally gjennom flere tiår og sett løp i mange land, er det også noe helt spesielt å komme til Finland.

For det første, er dette stedet alle er. Virkelig alle. Jeg mener, mens vi satt og snakket med Kris Meeke, kommer plutselig Markku Alén og stiller seg ved siden av – den legendariske finnen som kjørte for Lancia i mange år på 80-tallet og har vunnet dette løpet 6 ganger. Og når vi dagen etter møter Toyota-sjef, tidligere fire ganger verdensmester og fem ganger Finland-vinner Tommi Mäkinen, kommer kongen av løpet bort: Marcus Grönholm med 7 seiere.

Dagen etter møter vi Juha Kankkunen i hotell-lobbyen (3 seiere i Finland), og Michele Mouton i heisen. Hun har vunnet fire VM-runder i rally og er tidenes kvinnelige bilsport-utøver. Litt etter tuller vi med at det er rart vi ikke har sett Ari Vatanen enda, før vi noen minutter senere nærmest går på ham i servicepark.

Vatanen har for øvrig bare to Rally Finland-seiere å vise til, men er likevel den kanskje mest kjente av alle disse finske legendene som gjennom historien har satt sitt preg på både løpet og sporten generelt. Han er jo en slags forløper til Colin McRae – kjent for absolutt full satsing, ekstrem kjørestil og tydelige uttalelser. -Du kan ikke gå tom for veigrep, bare selvtillit, sa han om Rally Finland.

Hverken Petter Solberg, Mads Østberg eller Andreas Mikkelsen har noen gang vunnet løpet, men alle var selvfølgelig på plass denne helgen – selv om bare sistnevnte deltar. Andreas ligger i skrivende stund an til sitt beste Rally Finland noen gang, men det er Mads Østberg som er beste norske her, med tre pallplasser. I 2018 tok Mads en ekstremt imponerende andreplass.

For det andre, må du ut på skogen og se kjøringen. Jeg mener, virkelig, altså. Du må finne et sted hvor det går fort, og samtidig er litt sving og helst også kulete vei, sånn at bilene hopper.

Til tross for glimrende dekning via WRC+, er nemlig ingen ting som å oppleve Rally Finland på sitt beste – i virkeligheten.

Det å stå noen få meter fra veien idet en av disse toppførerne passerer, sidelengs og bitvis i luften, i opp mot 200 km/t, er noe helt spesielt. Selv Rally Sverige, som også delvis går på den norske siden av grensa, må ta til takke med å bli slått her.

Nå er gullalderen for WRC – ikke gå glipp av den. Og skal du se ett løp, vet du nå hvilket.