Av David K Andersen

Bilde fra mandag denne uken – Toyota TS030 Hybrid ankommer LeMans
Foto: Toyota Motorsport GmbH

Denne helgen er det klart for den 83. utgaven av verdens kanskje mest legendariske bilrace; 24-timersløpet på Le Mans. 2015 markerer også at det er 30 år siden Toyota deltok i løpet for første gang – vi skal være med til Frankrike for å følge den japanske gigantens forsøk på å ta sin første totalseier. Før vi er der, skal vi skru tiden tilbake og ta en kikk på noen av høydepunktene gjennom Toyotas 58 år i motorsport, og hvordan de leder frem mot årets Le Mans.

Mitt første møte med Toyota i motorsport, var sort/hvit-fotografier av rally-Celicaer i svenske og engelske bilblader fra 70-tallet. Bildene av møkkete rallybiler, sidelengs i halvmørket, ble gransket og studert med CSI-presisjon for detaljer. Det er likevel et VHS-opptak med Rally Australia og Henning Isdahls kommentarer som står igjen som det sterkeste Toyota-øyeblikket i min egen bilsport-historie. Inne i bilen satt en ung Carlos Sainz og rattet rolig og avbalansert til Luis Moyas nesten musikalske noter. Utenfor gikk det fort. Styggfort. Året var antakelig 1989 eller 90, og inboard-filming av brukbar kvalitet var for første gang på vei inn i bilsporten. Både Henning Isdahl og jeg var så imponert at i alle fall jeg måtte se den tapen om og om igjen. Sånn brant den røde og hvite Celica ST165en seg fast i hjernen og vil nok aldri forsvinne derfra.

Foto: David K Andersen

Nå skal vi ikke snakke så mye mer om rally her, du kan istedet lese mer om Toyotas rally-historie i denne artikkelen om du vil.

Men helt unna slipper vi ikke riktig ennå. For det var selvfølgelig i rally-løypa det hele startet.

I dag er Toyota verdens største bilprodusent og ble for øvrig senest forrige uke, igjen utpekt som det mest verdifulle varemerket i bilindustrien. På 50-tallet var man ikke helt der. Ikke i nærheten en gang. Den japanske økonomien var inne i et oppsving etter andre verdenskrig, men bilprodusentene var i startfasen og lagde for det meste trehjulinger av ymse slag, busser og lastebiler. Det ble produsert vanlige biler, men ikke i så stort antall. Ikke bare hadde få råd til å kjøpe dem, tro det det som vil: Kvaliteten var ikke særlig bra.

I 1957 sendte det japanske konsulatet i Australia, via utenriksdepartementet, en forespørsel til bilprodusentene om ikke noen kunne være interessert i å delta i Round Australia Rally. Den forespørselen svarte likegodt Toyota-sjef Shotaro Kamiya ja til, og påpekte samtidig at noen utvikling ville det ikke bli for den som er redd for å feile.

Dermed satte Toyota i gang med sitt første motorsportprosjekt. Avdelingen fikk det noe hobby-pregede navnet Toyota Sports Corner, mer kjent under forkortelsen Tosco. Første oppgave var å utvikle Toyopet Crown Deluxe for rally.

Foto: Toyota UK

Rally på 50-tallet var ikke helt som rally i dag. Round Autralia Rally, var som navnet antydet en voldsomt drøy affære. Nærmere bestemt 17 000 km langt! Da må til og med Le Mans gi tapt med sine drøye 5000 km for de raskeste. I motsetning til Le Mans, varte imidlertid dette løpet ikke ett døgn, men 19. Og det trengte man nok også. Toyopet Crownen veide hele 1700 kg fullt opp-pakket med reservedeler og det hele. Den hadde 48 hk – hjelm var muligens ikke nødvendig.

Med slike specs, er det fort gjort å smile litt av det hele, men i sin tid var løpet en ekstrem utfordring. Og Toyota tok den på strak arm. De kom i mål på 47. plass av 86 startende og ble tredje beste utenlandske bilmerke. En litt bøyd innsugsventil var eneste problem på hele turen. Kanskje var det her Toyotas legendariske driftssikkerhet startet?

Foto: Toyota UK

Racing i startgropa
De neste årene fortsatte Tosco å delta i ett og annet rally, men da det ble klart at Japan skulle få sitt første Formel 1 løp, dreide virksomheten over på racing. Under Japan Grand Prix på Suzuka i 1963 deltok ikke Toyota i den ypperste klassen, men Tosco hadde utviklet flere ulike biler som stilte til start i supportklassene. Crown med 2-liters motor, Corona med 1600 og den lille 700-kubikkeren Publica, vant alle sine klasser foran 150 000 elleville tilskuere.

Nå var det liksom gjort. Motorsport tok helt av i Japan og Toyota fulgte på. Neste milepæl ble en av bilhistoriens vakreste skapninger og er i dag en legende. Toyota 2000GT ble første gang vist på Tokyo Motorshow i 1966. Den ble bygget av Toyotaeide Yamaha, men Tosco hadde kontroll på utviklingen. Japans GP samme år gikk på en nybygd Fuji-bane og Tosco hadde preparert en 2000GT som tok tredjeplass i sin klasse.

2000GT er ellers mest kjent fra James Bond-flimen You Only Live Twice, der den dukket opp i kabriolet-versjon. På denne linken kan du se Jay Leno prøve den ekstremt sjelden bilen utenfor Toyotas museum i Japan – verdt en kikk!

Toyota 2000GT
Foto: Toyota UK

Tid for V8!
Tosco og Toyota lærte mye av arbeidet med 2000GT og nå var tiden inne for å utvikle den første rene racerbilen. Igjen gikk man sammen med Yamaha – resultatet ble Toyota 7. Den hadde hadde en V8er på 3 liter, doble overliggende kamakslinger og fire ventiler pr sylinder. Effekten var på 300 hk og bilen debuterte i Japans Grand Prix i 1968 der den tok en åttendeplass.

300 hk høres fryktelig mye ut i 1968, spesielt med tanke på at Lexus LS400 i 1989, altså en haug år senere, hadde 250. Men nok til å konkurrere mot Chevrolet og Porsches sportsvogner, var det likevel ikke. Året etter vokste V8eren til 5 liter og effekten til hele 600 hk. Det ga tredjeplass i 69.

Toyota 7
Foto: Toyota UK

Ikke at Toyota var spesielt fornøyd med det. Til 1970 var de ikke snauere enn at de monterte to turboer på åtteren. Det visste du nok ikke tenkte jeg – at Toyota var en av turbopionerene i racing. Toyota 7 Turbo ytet sinnssyke 800 hk og var verdens første turbomotoriserte racerbil. Det er virkelig synd at nye regelverk og utslippskrav gjorde at bilen aldri ble brukt i noe løp.

Oljekrisen rammet, som alle andre, også Toyota, og på starten av 70-tallet ble det roligere tider for Tosco. Litt standardvognsracing var eneste aktivitet av betydning. Oppladningen til 80-tallet var imidlertid i gang, les mer om det i morgen!

Toyota 7 Turbo
Foto: Toyota UK